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Thursday, 09 September 2021 10:46

Visions of the Future: Huxley and Orwell

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Dystopia is a recently coined word to describe negative utopiasand can be taken literally to mean 'bad place'. In the 20th century dystopian fiction dominates utopian fictionThere was a generally skeptical or pessimistic view about science and technology among 20th century writersSome of the reasons for this are historicaland follow from quite real fears of nuclear war and nuclear accidentsthe escape of deadly virusesthe creation of intelligent machines to rival humanscloning etc.

Two major works of dystopian fiction are Aldous Huxley's "Brave New World" (1932) and George Orwell's "1984" (1949). Both of these writers were influenced by H.GWellsbut both had far more pessimistic ideas for the future society.Although there are superficial resemblances between "Brave New Worldand "1984", they are not really very much differentHuxley pictured a society of the near future in which technology provides all the material comforts required by human beingsThere is no pain or illnessbut there is also no knowledge and no creativityParents no longer give birth in the 'naturalwayinstead children are produced in test tubes with designer characteristics depending on their destined social statusHuman beings are conditioned from their artificial birth to fulfill a social role in breeding centersSociety is divided into four classesAlphasBetasGammas and Deltaseach with different breedingclothing and conditioning to perform different tasks in societyThe individual is thus likened to a single cell in the social bodyunable to function individuallyUnhappiness and emotion are catered for through the prescription of drugsCriticism of this 'perfectsociety comes from the 'Savagewho has been brought up outside the 'New World', and cannot understand this reduced form of human existencewithout Shakespearewithout lovewithout emotionwithout individuality.

"Brave New Worldhas been hugely influential as a warning of the dangers of uncontrolled scientific researchIt foresees genetic engineeringcloningtest-tube babies and direct social conditioning through drugs and the mediaIt foresees the replacement of 'culture and educationby a form of mass entertainment, (crudelyof Shakespeare by Hollywood), and the subsequent loss of affect in human beingsthe loss of the critical facultythe inability to think for oneself.

In George Orwell's "1984" the world is divided into the three super-powersOceaniaEastasia and EurasiaOceania is alternating at war with one power and allied with the otherThe population of Oceania consists of three castesthe Inner Party (1%), the Outer Party (14%) and the Proles (85%). The Inner Party is the ruling caste and its sole desire is to gain powerhave powerand keep the power - foreverThe official face of the party is "Big Brother", an oversized face on posters hanging on walls everywhere and staring from every telescreenseeming to follow everybody with his eyesChildren are instructed to spy on their parentsAdults like the hero Winston Smithare employed to rewrite history so that it always show that the dictatorship was rightThere is no escapeAny attempt to express oneself as an individual is discovered and the person is brainwashedAt the time when Orwell wrote "1984", it was fashionable for intellectuals to admire Stalinist RussiaThey thought of it as the opposite of Nazi GermanyNot long before his deathOrwell published this warning in the hope that people would realize that all dictatorships are basically the same.

Huxley and Orwell are not the only modern writers to have looked into the future and seen disasterBut neither in "Brave New Worldnor in "1984" was the atomic bomb responsibleIt plays a major parthoweverin "The Planet of the Apesand its sequel (at least as far as the film versions taken from Pierre Boulle's original book are concerned). In Boulle's story there was a planet where apes and men had changed places in societyIn the filmshoweverthis theme was linked to that of nuclear warmaking them more topicalThe astronauts eventually realize that they have returned to Earth to thousand years laterIf men have resigned themselves to becoming the slaves of apes it is because of a nuclear catastrophe.

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