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Friday, 12 November 2021 05:56

Wigs and Lawyers

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English legal dress has a long historyThe introduction of wigs into polite society in the reign of Charles II (1660-85) was an innovation which could not be resistedAfter a period of disapprovalwigs were generally assumed by lawyers in 1680'sBefore the 17th century lawyers did not wear wigsBut professional discipline required that their hair and beards should be moderately shortBy the middle of the 17th century wigs of powdered white or grey hair were the universal customBut during George Ill's reign (1760-1820) wigs went rapidly out of general use.Although bishops were given royal permission to abandon their wigs in 1830, this was not necessarily true of other officialsThere is a story that one Lord was refused permission to leave off his wig at courtIn 1860 the council were permitted to remove their wigs during a heat waveThis attracted some comment in the press and it was suggested that wigs were abandoned altogether by the legal professionHoweverthe proposal met with little supportthough it has been a common occurrence ever since for judges to allow wigs to be left off in very hot weatherand sometimes turbans are allowed to be worn instead of wigs on religious groundsEarly wigs are difficult to identify in portraits of the period because they were of a natural colour and were sometimes combined with a lock of growing hair at the foreheadHoweverwigs soon became large and increasingly stylized.

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